Making Space for Failure in Geographic Research

Elly Harrowell, Thom Davies, Tom Disney

    Research output: Contribution to journalArticlepeer-review

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    The idea that field research is an inherently “messy” process has become widely accepted by geographers in recent years. There has thus far been little acknowledgment, however, of the role that failure plays in doing human geography. In this article we push back against this, arguing that failure should be recognized as a central component of what it means to do qualitative geographical field research. This article seeks to use failure proactively and provocatively as a powerful resource to improve research practice and outcomes, reconsidering and giving voice to it as everyday, productive, and necessary to our continual development as researchers and academics. This article argues that there is much value to be found in failure if it is critically examined and shared, and—crucially—if there is a supportive space in which to exchange our experiences of failing in the field.

    近年来, 田野工作的本质是 “混乱” 的过程之概念, 已受到地理学者的广泛接纳。但至今却鲜少对于失败在从事人文地理学研究中的角色有所承认。我们于本文中反击此一现象, 主张我们必须承认失败作为从事质性地理学田野研究的意义中的核心元素。本文旨在积极且具激发性地运用失败作为改进研究实践与结果的强而有力之资源, 并为失败发声、将之重新考量为我们身为研究者与学者的持续发展中的日常、具生产力且必要之物。本文主张, 若批判性地检视并分享失败, 我们将可从中发现诸多价值, 而其关键在于一个能够交换我们在田野中的失败经验的支持性空间。

    La idea de que la investigación de campo es un proceso inherentemente “desordenado” ha llegado a ser ampliamente aceptada por los geógrafos en años recientes. Sin embargo, hasta el momento se ha dado poco reconocimiento al papel que juega el fracaso en el trabajo de geografía humana. En este artículo reaccionamos contra esto, argumentando que el fracaso debe reconocerse como un componente central de lo que pueda significar hacer investigación geográfica de campo cualitativa. Este artículo pretende usar el fracaso proactiva y provocativamente como recurso poderoso para mejorar la práctica de la investigación y sus resultados, reconsiderándolo y dándole voz como cotidiano, productivo y necesario para nuestro desarrollo continuado como investigadores y académicos. Este artículo arguye que hay mucho de valor por descubrirse en el fracaso si este es examinado críticamente y compartido, y––crucialmente––si hay un espacio de apoyo en donde intercambiar nuestras experiencias de fracasar en el campo.

    Publisher Statement: This is an Open Access article distributed under the terms of the Creative Commons Attribution License (, which permits unrestricted use, distribution, and reproduction in any medium, provided the original work is properly cited.
    Original languageEnglish
    Pages (from-to)230-238
    Number of pages9
    JournalThe Professional Geographer
    Issue number2
    Early online date10 Aug 2017
    Publication statusPublished - 2018


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    • failure
    • field research
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    • qualitative measures
    • 民族志
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